La sensación y la percepción

Cuando escuchamos la retransmisión radiofónica de un partido de fútbol, nos creamos una imagen mental del partido, a través de la información sensorial que nos llega, que no es muy diferente a la imagen real. ¿Cómo lo hacemos?

Vivimos constantemente rodeados de información, ya de la naturaleza que sea (lo que vemos por los ojos, lo que escuchamos por las orejas, lo que notamos con las manos) pero nunca nos paramos a pensar en cómo lo hacemos. Cuándo tú señalas un color y lo llamas “azul”, ¿la otra persona ve el mismo color azul que tú?

Esta imagen seria el típico ejemplo: ¿que es lo que ves tú? ¿Una jovencita o una anciana?

Es, en cuestiones de este nivel, cuando debemos hablar acerca de las sensaciones y las percepciones. ¿Qué son? ¿Cómo se forman? ¿De que tratan?

Antes que nada, hay que dejar claro que no son lo mismo. La percepción se ha abordado desde diferentes disciplinas, pero todas ellas coinciden en diferenciar la sensación de  la percepción. En especial, las dos disciplinas que más han trabajado sobre el tema son la Psicología y la Biología, que a modo de resumen se diferencian entre ellas por:

  • Entender, desde la Psicología, que las sensaciones son las experiencias inmediatas y puras, provocadas directamente por los estímulos y que la percepción es el proceso complejo de integración e interpretación dichas experiencias sensoriales.
  • Entender, desde la Biología, que la sensación es sustentada por los órganos y receptores sensoriales y las vías neuronales y que la percepción se concentra en los niveles superiores del procesamiento.

Como es de esperar en este post de Psicología, aquí tendremos más en cuenta la perspectiva que se tiene des de nuestra disciplina, centrando nuestro modo de entender la sensación y la percepción de un modo distinto al de la Biología sin desacreditarlo ni menos tenerlo (a mi entender, ambos modelos pueden coexistir entre ellos sin que sean mutuamente excluyentes).

Explicadas las diferencias de enfoque, entramos de lleno en especificar las propiedades y características de ambos fenómenos.

La sensación

Entendemos que la sensación es el proceso mediante los cuales los receptores sensoriales captan información, la transduce y la transmiten al cerebro. Consiste en la detección de un estímulo sin que se produzca ninguna elaboración y sin que esta detección se dote de significado.

El proceso de la sensación comienza cuando un receptor sensorial (neurona sensible a la energía del ambiente) es estimulado por una energía física determinada, que también implica la transducción (transformación) de esta estimulación y su transmisión al cerebro. El elemento que pone en marcha el proceso perceptivo es el estímulo.

Un estímulo es cualquier forma de energía (aspecto del mundo interno o externo) que proporciona información del medio a la que podemos responder (como mínimo con una respuesta perceptiva) y que influye en nuestra experiencia consciente y nuestro comportamiento.

Según Smith, Nolen-Hoeksma, Fredrickson y Loftus, las dos propiedades fundamentales del estímulo son:

  • Intensidad (fuerza): Se puede evaluar a través del número de impulsos nerviosos que genera un estímulo por unidad de tiempo.
  • Calidad (como es el estímulo): su evaluación se basa en la especificidad y el patrón neuronal.

Lógicamente, los sentidos son el sistema de entrada de la información y son los que permiten la interacción con el ambiente. En función de los tipos de energía física que provoca la estimulación y de qué tipo de receptores sensoriales haya implicados podemos:

Los más conocidos y estudiados son los sistemas sensoriales exteroceptivos y es por este motivo que los incluimos en la siguiente lista:

El sistema visual: es, junto con la audición, lo que nos ofrece la mayor cantidad del exterior (el área cerebral dedicada a la visión es la más grande). Estímulo: la luz (energía electromagnética en forma de ondas luminosas).

El sistema auditivo: es fundamental para nuestra relación con el entorno ya que es la base para nuestra principal forma de comunicación: el lenguaje. Estímulo: ondas sonoras (ondas que reflejan vibraciones del aire).

El sistema gustativo: con el sistema del olfato son los sentidos químicos. Estímulo: sustancia soluble en saliva (amargo, ácido, salado, dulce y agridulce).

El sistema olfativo: muchas especies dependen del olfato para sobrevivir. Estímulo: moléculas volatilitzades al aire.

El sistema táctil: proporciona información sobre la temperatura (termocepció), presión y dolor (nociocepció). Estímulo: temperatura, presión y dolor.

La percepción

Es el proceso cognitivo que nos permite interpretar y comprender nuestro entorno; se trata de una función adaptativa. Es el resultado de procesos superiores relacionados con la manera de cómo nuestro cerebro organiza, integra e interpreta las sensaciones (dota de significado las sensaciones) y se trata de un proceso constructivo que implica diferentes procesos cognitivos (memoria: aprendizajes previos y experiencias, implicando un proceso de selección de la información (sistema cognitivo de capacidad limitada). Las fases del proceso perceptivo se engloban en los 4 siguientes puntos:

1. Detección del estímulo: el estímulo proveniente del entorno alcanza el receptor sensorial específico para cada sentido.

2. Transducción: es la conversión de un tipo de energía (energía física) en otra (energía eléctrica) para que pueda ser enviada a través de impulsos nerviosos hasta el cerebro.

3. Transmisión de la información: son los impulsos nerviosos que transmiten la información codificada desde los receptores hasta el cerebro.

4. Procesamiento de la información: el cerebro procesa la información que le llega, la organiza, la interpreta y le da un significado, permitiendo la experiencia consciente.

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